clock menu more-arrow no yes

Watch this incredible, rare video of the streets of North Korea's capital city

Finnish journalist Mika Mäkeläinen captured rare video of daily life in the Hermit Kingdom.

Mika Mäkeläinen

North Korea is a notoriously secretive place that is often hostile to outsiders, especially Western journalists. Which means that getting an unfiltered, unvarnished look at everyday life inside the Hermit Kingdom is incredibly rare. Most of what the outside world gets to see is carefully crafted regime propaganda or the occasional heavily edited, stylized documentary.

That’s what makes this short video by Finnish journalist Mika Mäkeläinen so fascinating. Mäkeläinen is the Asia correspondent for Finland's Yle Uutiset news program and had visited the county to cover the recent “Day of the Sun” celebrations marking the 105th anniversary of the birth of Kim Il Sung, North Korea’s founder (and the current leader’s grandfather).

The video is roughly 12 minutes of raw footage he captured on April 18 as he was traveling in a minibus from downtown Pyongyang, the country’s capital, toward the airport. “I shot it openly through the windshield, and nobody told me not to film,” Mäkeläinen told me.

It is, as he puts it in his Finnish-language Facebook post, a “rare delicacy”:

Virtuaalimatka Pjongjangista lentokentälle

Nyt on taas harvinaista herkkua: pääset virtuaalimatkalle Pjongjangiin! Maailman suljetuimman maan katunäkymiä ei löydy Googlesta, mutta tällä videolla näet omin silmin, millaisia autoja Pjongjangin kaduilla liikkuu ja miten pääkaupungin asukkaat pukeutuvat. Video on kuvattu 18.4. matkalla keskustasta lentokentälle. Videolla ei juuri näy tavallisia turistinähtävyyksiä, sen sijaan matkalla kannattaa kiinnittää huomiota näihin erikoisiin yksityiskohtiin: 0'17'' Ohi ajaa musta mersu, jonka rekisteritunnus alkaa 727:llä. Nämä rekisterinumerot on varattu maan ylimmälle johdolle. 27.7. on Pohjois-Koreassa voitonpäivä eli Korean sodan päättymisen vuosipäivä. 0'48'' Oikealla sadetakissa pjongjangilainen liikenteenohjaaja. Virkapukuisia ohjaajia näkee edelleen kaikissa suurissa risteyksissä, vaikka liikennevalot ovat jo yleisiä. 1'45'' Vasemmalla huhtikuun 25. päivän kulttuuritalo. Täällä pidettiin toukokuussa 2016 Pohjois-Korean työväenpuolueen 7. puoluekokous, ensimmäinen puoluekokous 36 vuoteen. 25.4. on armeijan perustamisen vuosipäivä. Juttu puoluekokouksesta: http://yle.fi/uutiset/3-8868522 1'57'' Eteen avautuu Ryomyong-katu, jonka asuinpilvenpiirtäjät valmistuivat 13.4. Valmistujaisia juhlisti Kim Jong Un. Juttu avajaisista: http://yle.fi/uutiset/3-9565393 2'17'' Oikealle jäävät asuinpilvenpiirtäjät on periaatteessa tarkoitettu maan johtavien yliopistojen tutkijoille, joista ensimmäiset pääsivät muuttamaan uusiin koteihinsa 18.4. Kim Jong Unin kaudella valtio on rakennuttanut uusia asuntoja erityisesti yliopistojen työntekijöille, mutta erään tiedon mukaan näihin taloihin asettui lopulta asumaan lähinnä turvallisuuspalveluiden henkilökuntaa. 2'50'' Vastaan tulee kaiutinauto. Ne lähettävät kaiuttimista valtion propagandaa pitkin Pjongjangin katuja joka päivä. 3'44'' Oikealla rivi propagandajulisteita. Pjongjangin kaduilla ei juuri näe mainoksia, mutta puolueen propagandaa julistetaan joka korttelissa. 4'00'' Bussit ovat Pjongjangin tärkein joukkoliikenneväline. Metrolinjoja on vain kaksi. Juttu metrosta: http://yle.fi/uutiset/3-9219069 4'14'' Vasemmalle jää kioski, joita on Pjongjangissa nykyisin paljon. Ne ovat useimmiten valtionkauppojen omistamia. 4'28'' Vastaan tulee armeijan tummanvihreä kuorma-auto. Armeija on niin suuri ja asevelvollisuusaika pitkä, että sotilaita näkee Pjongjangissa usein. 4'56'' Oikealla näkyy maapallon muotoinen, ns. kolmen vallankumouksen näyttelyhalli, jossa esitellään Pohjois-Korean omavaraisuutta korostavaa juche-ideologiaa. 5'25'' Vasemmalle jää Korean sodassa kuolleiden sotilaiden muistomerkki ja hautausmaa. 5'50'' Oikealla viljelykset alkavat heti kun rakennukset loppuvat. Pohjois-Korean ruuantuotanto ei riitä kunnolla kansan ruokkimiseen, siksi kaikki liikenevä maa on otettu viljelyyn. 6'40'' Tie Pjongjangista lentokentälle on maan parhaita. Syrjäseuduilla päätietkin ovat erittäin huonokuntoisia. 7'55'' Vastaantuleva armeijan jeeppi kertoo armeijan kaluston iästä. 8'12'' Tien ja rautatien tasoristeys. Vaikka rata on sähköistetty, sähköpulan takia käytetään usein dieselvetureita. 9'46'' Vastaan tulee taksi. Taksit ovat yleistyneet Pjongjangissa viime vuosina. Tästä voit lukea jutun: http://yle.fi/uutiset/3-8906241 10'00'' Lähestytään Pjongjangin kaupungin rajaa, jonka sisäpuolella saavat asua vain puolueelle uskollisimmat kansalaiset. 10'41'' Vasemmalla näkyvät bussit ovat juuri läpäisseet poliisin tarkastuspisteen. Pohjoiskorealaiset tarvitsevat erityisen matkustusluvan päästäkseen pääkaupunkiin. 10'45'' Suurin osa Pjongjangiin saapuvasta liikenteestä ohjataan vasemmalla näkyvälle kiertotielle, jossa autot ja luvat tarkastetaan. 11'03'' Vasemmalla, vastaantulevien kaistalla näkyy tiesulku, jossa poliisi ohjaa autot tarkastuspisteelle. Eipä ole matkustelu Pohjois-Koreassa ennen ollut näin helppoa ja halpaa ;) Jos kiinnostaa, niin voin postailla lisää samantapaisia ajovideoita Pjongjangista. #ylemaailmalla

Posted by Mika Mäkeläinen on Thursday, April 27, 2017

There is a ton of weird and interesting stuff in the video: the hulking Soviet-style concrete apartment blocks painted in pastel pink and green; the brightly colored propaganda billboards randomly posted on the side of the road; the Three Revolution Exhibition that looks like a cross between Epcot Center and the planet Saturn; and the imposing Tower of Immortality — one of the 3,200 memorial obelisks built around the country after the 1994 death of Kim Il Sung, who was named the country’s “Eternal President.”

But what’s most striking about the video is how, well, normal everything looks.

There’s no narrator explaining how oppressed the people of North Korea are, how dire the North Korean economy is, how belligerent supreme leader Kim Jong Un is, or how many nuclear weapons he has. There are no carefully framed propaganda shots designed to convince the world of the glorious triumph of the North Korean socialist model. There’s just a calm, quiet drive through the rainy streets of a city as people go about their daily lives.

The images most Americans typically see of Pyongyang feature vast, pristine streets almost completely devoid of people and cars, with the occasional gaggle of smiling, rosy-cheeked children gleefully posing for the camera on their way to school.

The other common images show massive military parades featuring legions of stern-faced soldiers marching in perfect lockstep and large, terrifying missiles rolling ominously down the street.

But while such images do offer important insights into the mindset of the opaque North Korean government, they are mostly caricatures of real life in North Korea. It’s easy to forget that real people live in this city.

They go to work, raise their kids, fight with their spouses, gossip about their neighbors. They have secrets, dreams, ambitions, fears, worries. They’re people who live in a country led by an eccentric dictator with nuclear weapons who regularly threatens to destroy Japan, South Korea, and the United States, yes. But as this video vividly and movingly reminds us, they’re people all the same.